Théorie de la loi naturelle

Selon le droit naturel, le criminel est un rebelle à la volonté du Créateur autant qu’un danger pour l’harmonie communautaire. Saint Thomas d’Aquin qui a développé la théorie de la loi naturelle, adaptation chrétienne de la morale élitiste d’Aristote, la définit comme l’inscription dans la nature du projet éternel et divin. Qui suit cette loi, qui se conforme à ce droit ne peut se diriger que vers le Bien car la loi naturelle repose sur la raison et présuppose une Nature fondamentalement bonne puisqu’elle est une création divine. Ce droit consiste donc à ne pas faire à autrui ce qu’on ne voudrait pas subir soi-même, de manière à reconstituer l’harmonie idyllique de la Jérusalem céleste. Cette influence des philosophes païens ou chrétiens à laquelle il conviendrait d’ajouter la pensée augustinienne revêt le crime d’une dimension théologique qui va orienter les pénalités vers des procédés édifiants et pénitentiels. L’édification recherchée doit profiter au coupable d’une part, aux spectateurs du châtiment de l’autre. Car plus qu’une pénalité, il s’agit bien, selon cette logique, d’un châtiment imposé par les autorités publiques, détentrices des normes morales et responsables du salut de tous. Ce type d’analyse de la déviance justifie les mesures d’exposition du criminel, les peines d’infamie où attaché au pilori, à la merci des quolibets, des humiliations et des coups du public, il se voit obligé de porter sur la tête une mitre de papier expliquant ses méfaits ou de suspendre à son cou les objets, même les plus curieux, symbolisant ses agissements.

Nicole Gonthier. — Le châtiment du crime au Moyen Âge (XIIe-XVIe siècles). Rennes, Presses Universitaires, 1998 (Collection Histoire)

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